Поступок Вирхова
Первым исследовал под микроскопом пораженную опухолью ткань немецкий патолог Рудольф Вирхов. Он полагал, что рак возникает из-за частого раздражения или травмирования ткани факторами внешней среды.
Его предположение было вполне обо­снованным: наблюдения свидетельствовали, что наиболее часто опухоль поражает именно те ткани, которые соприкасаются с внешней средой. Позднее, когда стала популярной теория, соглас­но которой рак вызывали микробы, патологи пытались найти микроорганизмы, вызывающие развитие этого заболевания. Вирхов не поддерживал теорию инфекционной причины рака и упор но отстаивал свою теорию, согласно которой причиной болезни было частое раздражение ткани. (Когда большинство исследова­телей склонилось в сторону инфекционной теории заболевания, Вирхов забросил патологию и занялся археологией и политикой. За всю историю науки лишь немногие ученые расстались со с но им.ошибочным мнением столь решительным образом.)

Если бы Вирхов остался последовательным до конца и продолжал бы настаивать на своей точке зрения, то в конце концов ученый мир понял бы, что он прав. На то время существовало не мало доказательств в пользу того, что некоторые условия окружающей среды особенно часто приводят к возникновению рака. Еще в XVIII веке было замечено, что рак мошонки чаще ветре чается у трубочистов, чем у остальных людей. После появления красителей на основе каменноугольной смолы у рабочих, занятых на производстве таких красителей, чаще, чем у представителей других специальностей, возникал рак кожи и рак мочегого пузыря. Стало ясным, что сажа и красители содержат вещество, способное вызвать рак. Позже, в 1915 году, японские ученые К. Ямаджива и К. Ихикава обнаружили, что одна из фракций КЯ менноугольной смолы при частом нанесении ее на ухо крыси вызывает у животных развитие рака. В 1930 году британские химики показали, что синтетическое вещество дибензантрацен (углеводород, молекула которого состоит из пяти бензольных колец) также способно вызвать появление рака у животных. Это вещество не содержится в каменноугольной смоле, но тремя годами позже было обнаружено, что другое вещество, бензапирен, ко­торое в ней содержится и которое состоит также из пяти бен­зольных колец, правда соединенных по-другому, нежели в дибензантрацене, может быть причиной возникновения рака.